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Cacao: Origen, Propiedades, y Beneficios

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El 7 de julio se celebra el día mundial del cacao. Este día comenzó a celebrarse el 7 de julio de 2010 después de que la francesa Academia del Chocolate y la Confitería llegara a un acuerdo con la Organización Internacional de los Productores de Cacao para celebrarlo este día ya que se cree que en esta fecha, pero en 1550, el cacao fue introducido de América a Europa. Este día se trata de celebrar quizás una de las mejores creaciones de la humanidad. Aunque en algunos países prefieren celebrarlo el 13 de septiembre en homenaje al natalicio de Roald Dahl (1916-1990), el escritor del popular libro «Charlie y la Fábrica de Chocolate.»

En honor a este día, estamos compartiendo nuestro artículo sobre el cacao publicado originalmente en la edición numero 28 de la revista Casa de Campo Living. 

¿Qué es el cacao?

El cacao es un árbol tropical que puede medir de 4 a 12 m de altura procedente de América que produce un fruto del mismo nombre que se puede utilizar como ingrediente para alimentos entre los que se destaca el chocolate. El cacaotero produce más o menos 150 frutas por año. Estas frutas, llamadas vainas, cuyo color varía del amarillo al anaranjado, encierra unas 3 decenas de habas de cacao más o menos grandes, largas o planas dependiendo de la variedad.

Su uso se remonta a la época de los mayas, aztecas e incas, y desde entonces se ha usado tanto para fines nutricionales como médicos. El cacao fue el oro más preciado del imperio maya debido a todas sus buenas propiedades medicinales y afrodisíacas, estas eran intercambiados como moneda entre las civilizaciones Sudamericanas. Su introducción en Europa no llega hasta el siglo XV tras la colonización de América, cuando se importó junto a otros alimentos como las patatas o los tomates.

Se conocen tres tipos de cacao:

Cacao Criollo
Su fruto, también llamado vaina, es alargado y con surcos. Es un cacao delicado, sensible a enfermedades y de baja producción pero de muy alta calidad.

Cacao Forastero
Es el más cultivado. Su vaina es más redondeada y prácticamente lisa, de un color verde que se transforma en amarillo en la madurez.

Cacao Trinitario
Se considera un cruce de los dos anteriores y es de un color violeta oscuro que pasa a colores anaranjados en la madurez. Da un cacao de cualidades similares al forastero.

Propiedades y Beneficios

Es bueno saber que sólo hay un gramo de azúcar en media taza de porción de cacao crudo. Hoy en día el cacao se considera sin duda un gran superalimento por todos los beneficios que aporta a la salud. El polvo de cacao crudo contiene más de 300 compuestos químicos diferentes y casi cuatro veces el poder antioxidante del chocolate oscuro promedio – más de 20 veces que el de las moras azules. También están presentes proteínas, calcio, carotenos, tiamina, riboflavina, magnesio, sulfuro, flavonoides, antioxidantes y ácidos grasos esenciales.

Todos estos elementos combinados sirven para impulsar los fitoquímicos naturales que tienen beneficios increíbles a través del cuerpo, como niveles bajos del colesterol LDL, prevenir algunas enfermedades del corazón y la presión arterial, aportan numerosos beneficios al sistema cerebral, y aumentan la elasticidad, hidratación y densidad de la piel.

El cacao además favorece la producción de endorfinas, lo que produce un mejor estado de ánimo que permite combatir el estrés físico o mental. Otros elementos como el triptófano o la feniletilamina también contribuyen a un estado anímico más positivo.

Algunos de sus usos

El chocolate es fabricado a partir de los granos de cacao las cuales al ser cosechadas están cubiertas por una pulpa blanca y pegajosa y que servirá a una primera fermentación en el sol, durante la cual los primeros aromas de cacao se desarrollan. Después son seleccionadas, limpiadas, tostadas, y trituradas, y finalmente reducidas en polvo para ser mezcladas con distintos ingredientes, muchos de ellos refinados, como el azúcar.

Además del chocolate, otro producto elaborado a partir de los granos de cacao es la manteca de cacao, la cual posee numerosas propiedades hidratantes. Contiene 53% de materias grasas y es utilizada en la fabricación de numerosos productos farmacéuticos o cosméticos.

Entre los aceites y las grasas disponibles en cosmética, la manteca de cacao es la mejor ya que ayuda a crear un filtro protector en la piel. También cura y cicatriza las quemaduras, las cortadas, rasguños y estrías, y constituye un excelente aceite de masaje hidratante.

El cacao en República Dominicana

De acuerdo con CERAI, Centro de Estudios Rurales y de Agricultura Internacional, el 1% del cacao mundial es de producción orgánica, del cual, el 60% se cultiva en República Dominicana. Ellos en conjunto con FUNDELOSA (Fundación de Desarrollo Loma y Salud) impulsan la producción agroecológica de cacao en las montañas de República Dominicana a través de un proyecto de cooperación internacional. El proyecto surgió con el objetivo de recuperar los cacaotales, afectados por la falta de mantenimiento, la degradación y la pérdida de fertilidad de los suelos tras tres décadas de caídas de los precios del cacao. Este proyecto inició convirtiendo 58 fincas en productoras de cacao orgánico certificado, logrando el acceso a nuevos mercados para luego pasar a ser el país de mayor cultivo del cacao a nivel mundial.

¿Sabía usted…?

En el 2016 y en el 2017, una pequeña empresa canadiense, dirigida por una pareja de esposos, Drew y Erica Gilmour, se alzó con el premio a la mejor barra del chocolate del mundo, “el Golden Bean” en un acto de la Academia de chocolate en Londres. Los esposos Gilmour iniciaron el negocio en 2011. Su barra Hispaniola, hecha con granos de cacao orgánico de la República Dominicana, superó a las empresas de peso pesado de chocolate, tales como Akesson’s de Inglaterra, Amedei de Italia y Michel Cluizel de Francia.

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